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Rugen incendios; peligran peces

Las cuadrillas estatales y federales se apresuraron al rescate, utilizando equipos de pesca eléctrica para aturdir y atrapar a tantos como fuera posible

AMALIA, Nuevo México

Un biólogo de peces libera truchas degolladas de Río Grande, en un nuevo arroyo para salvarlas de un incendio el jueves 15 de septiembre de 2022, cerca de Amalia, Nuevo México.Rugen incendios; peligran peces

El biólogo Bryan Bakevich destornilló la tapa de un balde de plástico y sacó una trucha degollada del Río Grande que se retorció y cayó sobre la orilla cubierta de hierba de Middle Ponil Creek.

"Él quiere irse a casa", dijo Bakevich, mientras colocaba el pez en el riachuelo frío y angosto, la última parada en una odisea de tres meses y 750 millas (1,207 kilómetros) para este y otros 107 arrancados en junio de otro corriente en el norte montañoso de Nuevo México.

El incendio forestal más grande registrado en el estado rugió peligrosamente cerca de su hogar anterior, quemando árboles y maleza en las laderas cercanas. Se acercaba la temporada del monzón de verano y las lluvias torrenciales podrían arrastrar lodo ceniciento al arroyo, obstruyendo las branquias de los peces y asfixiando los fondos de grava donde se alimentan y desovan.

Las cuadrillas estatales y federales se apresuraron al rescate, utilizando equipos de pesca eléctrica para aturdir y atrapar a tantos asesinos como fuera posible. Fueron transportados en camiones al sur a Las Cruces y mantenidos en tanques en la Universidad Estatal de Nuevo México hasta que Middle Ponil Creek estuvo listo para recibirlos.

Hoy en día, las agencias de vida silvestre en el suroeste de los EE. UU. consideran que misiones como esta son esenciales ya que el cambio climático provoca incendios forestales más frecuentes y más intensos, alimentados por sequías prolongadas e infestaciones de insectos que matan árboles. Particularmente vulnerables son la trucha degollada y la trucha gila del Río Grande, especies raras que se encuentran principalmente en pequeños arroyos de gran altura.

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  • El fuego se desata al este de la autopista 518, cerca de la línea del condado de Taos.

"Con cada incendio, más de sus poblaciones se ven afectadas", dijo Jill Wick, gerente del programa de peces nativos del Departamento de Caza y Pesca de Nuevo México. "Su hábitat a menudo desaparece, desaparece del arroyo. No hay lugar donde puedan esconderse y refrescarse. Su comida también es diezmada".

El peligro está aumentando en otros lugares. Decenas de miles de salmones, truchas y otros peces perecieron en agosto cuando una inundación repentina arrasó un área incendiada en el norte de California y envió una columna de lodo al río Klamath.

El número de truchas cayó hasta un 80% en secciones del río Cache la Poudre de Colorado después de las inundaciones y deslizamientos de tierra en el verano de 2021, según una encuesta. El mayor incendio forestal en la historia del estado había quemado 326 millas cuadradas (844 kilómetros cuadrados) en esa área el año anterior.

LA UBICACIÓN ES IMPORTANTE

El fuego no siempre es malo para los peces. Muchas especies evolucionaron para beneficiarse de la "parche y diversidad" que los incendios forestales aportan a los paisajes y vías fluviales, dijo Dan Isaak, científico de pesca del Servicio Forestal de EE. UU. en Idaho.

El doble golpe de fuego y lluvias torrenciales es menos común en las regiones del norte. La ceniza tiende a quedarse en las nieves invernales y se filtra en el suelo o gotea en los arroyos durante los deshielos de primavera. Aporta nutrientes para las algas consumidas por insectos que se convierten en alimento para peces. Los árboles quemados caen en los arroyos, creando estanques y rápidos para alimentarse y desovar.

Pero más al sur, los incendios cada vez más grandes incineran tanto follaje que mantiene el suelo en su lugar que los fuertes flujos de escombros provocan la proliferación de algas de gran tamaño que pueden asfixiar a los peces.

Su salud también depende de las características circundantes, como la inclinación de la pendiente, la vida vegetal y los tipos de suelo, dijo Christopher Clare, biólogo de protección del hábitat del Departamento de Pesca y Vida Silvestre de Oregón. Y, dijo Clare, el cambio climático está calentando los arroyos, un problema que empeora cuando el fuego roba los bancos de árboles de sombra.

Rebecca Flitcroft, bióloga de peces del Servicio Forestal de EE. UU. en Corvallis, Oregón, modeló el peligro que representa el fuego para el salmón Chinook y la trucha toro en el sistema del río Wenatchee de Washington que alimenta el río Columbia.

Si bien ambas especies están en peligro, los resultados sugieren que las truchas están en peor situación porque ocupan cabeceras de agua frías y aisladas. La intensidad del fuego es más alta que en las partes más bajas de los sistemas fluviales preferidos por Chinook para facilitar el acceso al Pacífico, dijo Flitcroft.

Nuevo México tenía 92 poblaciones de degolladores de Río Grande a principios de este año.

El Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. en 2014 rechazó una petición para colocar al degollador en la lista federal en peligro de extinción, pero un juez federal lo rechazó y lo está reconsiderando. El Centro para la Diversidad Biológica, una organización sin fines de lucro, había demandado por la designación, diciendo que la trucha "apenas aguantaba".

No todos los 190 peces de allí sobrevivieron al estrés de dos viajes por carretera y una estadía de meses en tanques universitarios. Pero el esfuerzo se mantuvo vivo hasta que se pudo preparar un nuevo hábitat en Middle Ponil Creek, a unas 58 millas de Rito Morphy.

DIFICULTAN SU SUPERVIVENCIA

Los cambios hechos por el hombre en las vías fluviales y los paisajes dificultan la supervivencia de los peces durante y después de los incendios, dijo. Las desviaciones de agua han reducido el hábitat. Los bajos niveles causados por la sequía, además de alcantarillas, caminos y represas, evitan que los peces huyan a lugares más frescos.

"Estamos en un lugar crítico en este momento con incendios muy intensos, combinados con sistemas altamente perturbados que no permiten la conectividad y el movimiento", dijo Flitcroft.

La trucha de Río Grande, el pez estatal de Nuevo México, ha ido cuesta abajo durante mucho tiempo. La sequía y las represas han alterado su hábitat. Las truchas marrones y de arroyo no autóctonas, sembradas para la pesca deportiva, compiten por la comida. 

La trucha arcoíris introducida se cruzó con la trucha degollada, diluyendo su genética.

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  • Las truchas degolladas de Río Grande, en un nuevo arroyo después de rescatarlas de un incendio.



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